In „What Is the Grass“ betrachtet Mark Doty Walt Whitman durch eine autobiografische Linse

VonScott Bradfield 28. April 2020 VonScott Bradfield 28. April 2020

Walt Whitman war so weit wie möglich von sozialer Distanzierung entfernt. Als junger Mann arbeitete er in verschiedenen öffentlichen Berufen als Schullehrer, Journalist, Buchhändler, Zimmermann und Hausbauer; seine langen, intensiven und atemlosen Gedichte führen die Leser oft durch die überfüllten New Yorker Straßen, wo er seine Mitbürger beim Leben und Arbeiten beobachtete; und als der Bürgerkrieg ausbrach, meldete er sich freiwillig als Krankenschwester in Washington, D.C., Krankenhäusern, in denen schrecklich verwundete Soldaten sich erholten und starben.

Er betrachtete sogar die erste Veröffentlichung seines lebenslangen Projekts poetischer Gespräche mit Amerika, Leaves of Grass (1855), als gesellschaftliches Ereignis – er arbeitete eng mit Schriftsetzern zusammen, verkaufte Bände von Tür zu Tür und rezensierte sie anonym in von ihm herausgegebenen Zeitungen. (Übrigens mochte er sein Buch sehr.) Whitman enthielt nicht einfach Massen, wie er in einem seiner ersten und berühmtesten Gedichte, Song of Myself, von der Vorsehung verkündete. Er umarmte sie.



Und doch, wie viele Biographen festgestellt haben – und wie Mark Dotys ausgezeichnetes neues persönliches Grübeln, What Is the Grass, bestätigt – war Whitman eine privatere Person, als er zugab. Und als bedeutender Dichter, der sowohl daran gearbeitet hat, seine sexuelle Identität zu umgehen als auch zu etablieren, ist er fast ein perfektes Thema für Doty, der sich (in einigen der eindringlichsten Anfangskapitel dieses Buches) an seine eigene Jugend erinnert, in der er versucht hat, sein Leben so zu leben, wie andere es erwartet haben er es zu leben.

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Whitman erklärte sich oft zu einer heterogenen Kreatur mit gigantischem amerikanischem Hunger (Kopulation ist für mich nicht wichtiger als der Tod. Ich glaube an das Fleisch und die Begierden. ... Göttlich bin ich innerlich und äußerlich), die Männer genauso liebte wie Frauen. Und doch überwog sein Verlangen nach Männern. Als er spät im Leben fälschlicherweise behauptete, sechs Kinder gezeugt zu haben, sprach er mehr von Walt Whitman, dem selbstmythologisierenden Dichter, als von Walt Whitman, dem eigentlichen Mann.

Niemand tat mehr als Whitman, um sich das Bild des Dichters als eines abtrünnigen Sprechers grundlegender menschlicher Wahrheiten vorzustellen. Das inzwischen berühmte Titelfoto in der Erstausgabe von Leaves of Grass zeigte ihn als einen krummen, grob behauenen, hüfthohen und locker bärtigen Arbeiter-als-Intellektuellen; und im Laufe der Jahrhunderte wurde diese Haltung so oft wiederholt, dass sie sich fast wie eine amerikanische Marke anfühlt, von Hemingway und Mailer bis Kerouac und Ginsberg. Während Whitman möglicherweise der emblematischste amerikanische Dichter war, den Amerika je hervorgebracht hat, präsentierte er sich als relativ bescheidenes Geschöpf des unmittelbaren Hier und Jetzt. Er benahm sich nicht und wurde nicht wie ein typischer romantischer Wortliebhaber empfangen, der zu ätherisch für die Welt war, die ihn hervorbrachte (wie etwa Keats oder die zutiefst isolierte Emily Dickinson). Whitmans Methode bestand darin, sich frei zwischen den wild lebenden und hart arbeitenden Menschen zu bewegen, die ihn lasen.

Wie Doty erklärt, können Whitmans Gedichte nur beim Lesen wirklich verstanden werden. Der Dichter scheint die Worte, Gedanken und Rhythmen zu entdecken, die er mit uns teilt, noch während er sie singt. In einer von vielen Daguerreotypien von Whitman beschreibt Doty den Dichter, der seine Leser auf ähnliche Weise ansieht:

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Seine Kraft, unsere Aufmerksamkeit zu halten, liegt in den Augen, die klar und magnetisch sind und durch uns auf etwas jenseits des Betrachters schauen. Als ich von den Augen zu dem leichten Lächeln und dann wieder zurück zu den Augen schaue, scheint es, als ob die Distanz zwischen diesem Gesicht und der Welt von Liebe erhellt wird. ... An diesem Gesicht ist nichts vorbei, nichts, was aufgehört hat, in der Gegenwart anzukommen.

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Whitman liebte die Kamera – und die Kamera liebte ihn. Er war wahrscheinlich der erste amerikanische Dichter, der es verstand, fotografische Bilder zu verwenden, um eine neue Idee in der zeitgenössischen Poesie zu vermitteln – dass das Gedicht nie so wichtig ist wie der Dichter, der es produziert hat. Oder zumindest sind Gesicht und Körper des Dichters untrennbar mit seinen Gedichten verbunden.

Indem er sich als rudimentärer Mensch präsentierte, bewahrte Whitman seine intimsten Privatsphären. Denn während er vorgab, sich schamlos auszudrücken, verdrängte er oft seine tiefsten Gefühle und Erfahrungen, etwa wenn er in seinem Calamus-Zyklus viele persönliche, homoerotische Bilder und Reflexionen abschwächte oder sogar unterdrückte.

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Doty ist seit langem einer unserer besten lebenden amerikanischen Dichter, und seine jüngsten Memoiren, darunter die Hundejahre von 2008, beweisen, dass er auch einer unserer besten Prosaautoren ist. Was ist das Gras besitzt keinen einzigen uneleganten Satz oder schlecht ausgedrückten Gedanken. Doty tut, was die traditionelle akademische Kritik oft versäumt: Er macht die Poesie zu einem Teil unserer Lebensweise und unserer Lebensvorstellungen.

In jedem Kapitel liest Doty Whitman durch eine persönliche Erinnerung: als Jugendlicher besuchte er Maskenpartys in Manhattan; thront auf den Knien seiner Großmutter und lernte die eminenten Freuden von Büchern kennen; oder das belebte Gefühl des Todes, das er in der Nacht erlebte, in der sein Partner einen beinahe tödlichen Motorradunfall erlitt. Aber er analysiert nicht einfach Gedichte oder erzählt Ereignisse; Stattdessen beleuchtet er ständig, wie diejenigen, die Bücher lieben, zu alten Leseautoren werden können, die ihrem Leben einen Sinn geben.

Große Bücher und Schriftsteller, sagt uns Doty früh, markieren einen Schnittpunkt von Raum und Zeit. Sie verbinden uns mit ihrer Zeit und helfen uns gleichzeitig, unsere eigene besser zu verstehen. Und im Laufe der Jahre ist das, was sie uns beigebracht haben und wer wir geworden sind, so verstrickt, dass wir sie nicht so leicht voneinander unterscheiden können. What Is the Grass bietet eine hervorragende Gelegenheit, das Werk eines der ersten großen Dichter Amerikas anhand der Prosa eines seiner besten lebenden Dichter zu überprüfen.

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Was ist das Gras?

Walt Whitman in meinem Leben

Von Mark Doty

W. W. Norton. 288 Seiten 25,95 $

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