HBOs „Bessie“: Ein mitreißender – und gefüllter – Bericht über das Leben einer Legende

HBOs Bessie, ein Biopic, das am Samstag Premiere feiert, in dem Queen Latifah die Blues-Sängerin Bessie Smith spielt, ist ein nachdenkliches und manchmal mitreißendes Beispiel dafür, wie ein Film einer legendären Figur Textur verleihen kann.

Nicht weit von Bessie kommt die Erkenntnis, dass wir eine wahre Liebesarbeit sehen, die die Kaiserin des Blues feiern und denen von uns etwas beibringen soll, die vielleicht nicht alle unsere Hausaufgaben über die Karrieren und kulturellen Beiträge verschiedener Blues gemacht haben Symbole. Diese Sorgfalt zeigt sich nicht nur in den Auftritten von Latifah und Co-Star Mo'Nique (als Ma Rainey, Smiths Mentorin, Rivalin und enge Freundin) und Khandi Alexander (als Smiths missbräuchlich nachtragende Schwester), sondern bis hin zu den Spielern Bitteile und Extras.

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Darin liegt auch ein kleines Problem, das nicht nur Bessie vorbehalten ist: Viele Biopics leiden unter Pflichtbewusstsein, insbesondere über die persönlichen Strapazen von Musikern des 20. Auch Bessie ringt erfolglos mit der Breite und versucht bewundernswert, in weniger als zwei Stunden beide Arme um das gesamte Leben der Sängerin zu fassen. Ab wann darf eine Filmemacherin einen sinnvollen, thematischen Film machen und ab wann muss sie einen dramatisierten Wikipedia-Eintrag abliefern?

Anstatt sich nur auf eine Periode oder einen narrativen Haken in Smiths Leben zu konzentrieren, steht die Regisseurin und Co-Autorin Dee Rees vor der Herausforderung, alles hineinzustopfen – von Rückblenden von Smiths Verzweiflung in der Kindheit bis zu ihrem Einstieg ins Showbiz mit Hilfe ihrer treuen Älteren Bruder Clarence (Tory Kittles). Bessie folgt den großen Karrierebrüchen ihres Subjekts, ihrer Bisexualität und ihrer Weigerung, sich dem Rassismus der Musikindustrie zu beugen und ihren Gefühlen gegenüber den weißen und schwarzen Kulturschiedsrichtern, die es für ihre Aufgabe hielten, ihre Authentizität zu beurteilen.

Der Film zeigt auch ihre erste Ehe mit ihrem Manager Jack Gee (Michael Kenneth Williams von Boardwalk Empire) und ihren Abstieg in den Alkoholismus, der schließlich in den frühen 1930er Jahren mit ihrem Comeback endete. Es ist alles hier, mit Ausnahme der Erwähnung von Smiths vorzeitigem Tod bei einem Autowrack von 1937. (Sie war 43.)

Rees arbeitet nach einem Drehbuch, das ursprünglich von Horton Foote Anfang der 1990er Jahre geschrieben wurde; Latifah wurde kurz darauf zum ersten Mal von Produzenten angesprochen, die daran interessiert waren, sie als Smith zu besetzen. Das Projekt schmachtete – fast zu lange für Latifah, jetzt 45, um Smith als Teenager und junge Frau, die gerade erst angefangen hat, noch überzeugend zu spielen.

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Aber Latifah braucht nicht viel Zeit, um die Rolle zu übernehmen und alle Zweifel auszuräumen; der Gesang (von ihr und Mo’Nique) ist herzlich und stark, aber dem Ausgangsmaterial nicht gewachsen.

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Smiths Aufstieg zum Ruhm in den 1920er Jahren ist eine belebende Erfahrung, die es nachzubilden und zu beobachten gilt, aber Bessie ist von ihrer besten Seite und am effektivsten eindringlich, wenn Smith in schwere Zeiten gerät. Es hat etwas Grausames, sich am intensivsten mit dem Leben einer Blues-Sängerin zu verbinden, wenn sie ihr Glück im Stich lässt und nackt vor einem Spiegel sitzt, mutlos über bestimmte Ergebnisse. Beim Blues geht es nicht darum, dass die Leute dich kennen, sagt Ma Rainey Bessie schon früh. Es geht darum, dass du Leute kennst.

Wie Bessie schließlich klarstellt, geht es beim Blues auch darum, sich selbst zu kennen.

Bessie

(112 Minuten) Premiere Samstag um 20 Uhr. auf HBO, mit Zugaben.

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